332 500 произведений, 24 800 авторов.

Электронная библиотека книг » Хелен Кинг » Тебя не заменит никто » Текст книги (страница 6)
Тебя не заменит никто
  • Текст добавлен: 26 сентября 2016, 17:59

Текст книги "Тебя не заменит никто"


Автор книги: Хелен Кинг






сообщить о нарушении

Текущая страница: 6 (всего у книги 10 страниц)

6

Эшли предполагала, что в связи с подготовкой ужина будет слишком занята, чтобы о чем-нибудь думать, однако оказалось, что ее участия не требуется. Ей дали понять, что слугам не привыкать принимать гостей в последний момент без предупреждения.

После долгих раздумий она все же остановила свой выбор на изумрудно-зеленом платье. Впрочем, мне и надеть-то больше нечего, думала Эшли, обозревая свой гардероб. Если подобные званые ужины станут традиционными, придется купить кое-что из одежды.

А впрочем, к тому времени уже вернется Эрика, и именно она будет исполнять роль хозяйки за столом. Эшли закусила губу. Не стану же я наряжаться ради того, чтобы играть вторую скрипку, возмущенно сказала она себе.

Однако сегодня Эшли занималась своей внешностью особенно тщательно. Макияж был безупречным, а волосы выглядели пышными и блестящими. Надев платье, Эшли еще немного постояла перед зеркалом, собираясь с духом и призывая на помощь все свое самообладание.

Муж уже ждал ее в гостиной. Строгий вечерний костюм лишь подчеркивал его мужскую привлекательность, и она на мгновение застыла, застигнутая врасплох. Он оценивающе скользнул взглядом по ее фигуре.

– Спасибо, – бесстрастно произнес Джо. И, немного помолчав, предложил: – Хочешь чего-нибудь выпить?

– Шерри, пожалуйста. – Эшли села и расправила юбку. Приняв из его рук рюмку, она спросила: – А какой он, этот Пол Холлингс?

– Когда мы учились в университете, у него была репутация пробивного парня. За короткое время он добился удивительных успехов.

– У вас явно много общего, – ядовито заметила Эшли, потягивая шерри.

Джо смерил ее невозмутимым взглядом:

– Возможно. Но мне бы хотелось выяснить, насколько. Поэтому я и пригласил его на ужин, как только он позвонил, чтобы сообщить, что не в обиде на меня.

– Ты ему веришь?

– Нет. Я знаю, как бы ощущал себя на его месте. – Джо отхлебнул виски. – Вечер обещает быть весьма любопытным.

– И Холлингс придет один, – раздумчиво произнесла девушка. – Он разве не женат?

– Разведен, – коротко ответил Джо. – По-моему, семейная жизнь не для него.

– Не он один такой.

– Это камень в мой огород? – Он уселся рядом с ней, и она сразу остро ощутила близость его мускулистого тела. Эшли едва не отпрянула, но вовремя справилась с собой. – По-моему, мы с тобой сейчас являем идеальную сцену из семейной жизни: муж и жена в ожидании гостя.

Эшли могла бы многое ответить на это, однако решила не обострять ситуацию. К тому же она неожиданно сообразила, что Джо прекрасно понимает ее состояние, и его это забавляет.

Дверной звонок, возвещавший о прибытии Пола Холлингса, Эшли встретила почти с облегчением. Джо поднялся, неторопливо и гибко, как пантера, и, протянув руку, потянул ее за собой, так что на мгновение она оказалась к нему совсем близко, и их тела соприкоснулись. Но он тут же отпустил ее и пошел к дверям.

– Так вот он каков, вражеский стан! – с лукавой улыбкой воскликнул Пол Холлингс, высокий красавец с очень светлыми волосами, и стиснул руку Джо. – Давненько мы не виделись. Впрочем, после того, как ты нас вчера отделал, я жалею, что наши пути пересеклись так скоро. – Он с широкой улыбкой повернулся к Эшли. – Спасибо, миссис Мэррик, что пригласили меня к себе. Наши компании – конкуренты, но я надеюсь, это не помешает нам стать друзьями.

– Я тоже надеюсь, – вежливо отозвалась Эшли, однако на его крепкое пожатие не ответила.

– Я всегда знал, что только необыкновенная женщина способна заставить Джо расстаться с холостяцкой жизнью, – непринужденно продолжал Пол, явно считая, что их скоропалительный брак был романтическим союзом двух сердец. – Может быть, вы совершите еще одно чудо и найдете такую же для меня. А то мне все твердят, что пора уже попробовать еще раз.

Он явно старался ее обворожить, однако Эшли не обманывалась на его счет. Не одним же обаянием этот тип добился высокого поста в компании Маршаллов. Его шарм шел ему так же, как и элегантный вечерний костюм, однако чувствовалось, что в случае необходимости Холлингс сбросит его с такой же легкостью, как и пиджак. Впрочем, Эшли умела вести себя в обществе, поэтому в следующую минуту ослепительно улыбнулась:

– Посмотрим, что можно для вас сделать. Вы кого предпочитаете: блондинок или брюнеток?

Выражение его лица не изменилось, но чутье подсказало ей, что он несколько обескуражен:

– Я бы сказал, «брюнеток», если бы Джо не похитил самую прекрасную из них. Похоже, ему в последнее время крупно везет. Впрочем, может, и ко мне фортуна скоро повернется лицом, – небрежно заметил Холлингс.

– Может быть, – спокойно вмешался в разговор Джо. – Ты по-прежнему пьешь виски со льдом?

– Конечно. – Тот проводил взглядом хозяина дома, отправившегося за напитками, и снова повернулся к Эшли. – Какая жалость, – негромко произнес он, – что я не отправился лично вести переговоры с «Лэндонс». Я не знал, что вы такая очаровательная женщина.

Она кокетливо улыбнулась:

– Вы думаете, это могло что-то изменить?

– Еще как. – Мужчина бросил выразительный взгляд на ее губы, затем медленно перевел его ниже. – Вы не поверите, но все уверяли, что у вас с Джо все в прошлом. – Он с сожалением покачал головой. – Надо было мне самому проверить, тогда бы я не допустил такую промашку. Впрочем, это только временное отступление.

Эшли хотелось выплеснуть ему в лицо содержимое своей рюмки, однако она стоически продолжала улыбаться:

– Что ж, поживем – увидим, – беспечно сказала она. – А вот и ваш виски.

Разговор перешел на общие темы. Мужчины обменивались сведениями об общих знакомых, вспоминали прошлое и шутили. Однако маленькая стычка с Холлингсом встревожила Эшли. Этот парень должен быть абсолютно уверен в своих силах, чтобы так открыто показывать карты, с беспокойством думала она.

Они уселись за стол. За салатом из авокадо последовало филе палтуса под легким сметанным соусом, а за ним – сочная утка с яблочным пюре и горошком. На десерт был подан ананасовый торт. От сыра Пол Холлингс со смехом отказался.

Ужин был просто замечательным, но Эшли не могла наслаждаться изысканными блюдами. Если так дальше пойдет, то я заработаю хроническое несварение желудка, усмехнулась про себя она.

Извинившись, Эшли вышла из-за стола и отправилась в гостиную. Она включила телевизор и стала щелкать кнопками в тщетной надежде найти что-нибудь интересное.

О чем они там беседуют? Если о делах, то, наверное, ей стоило остаться и послушать. Джо оттеснил ее от руководства компанией, но нужно показать ему, что с ней надо считаться.

– Похоже, вас одолевают мрачные мысли, – смеясь, заявил Пол Холлингс, появляясь в дверях. – Надеюсь, не из-за меня. Я только сейчас понял, что самым непростительным образом нарушаю уединение вашего медового месяца.

– Пожалуйста, не беспокойтесь, – любезно отозвалась Эшли и позвонила, чтобы принесли кофе.

– Ну, как же. – Он опустился в кресло и смерил Эшли оценивающим взглядом. – Если бы я был на месте Джо, то не променял ваше общество ни на чье другое.

– Сделайте милость, перестаньте притворяться, – холодно заявила она. – Можно подумать, вы не знаете, почему мы с Джо поженились.

– Вы истинная дочь своего отца, мисс Лэндон! – ухмыльнулся Холлингс. – Мне говорили, что он всегда резал правду-матушку в Глаза.

– Во всяком случае, любил создавать у людей такое впечатление, – сдержанно отозвалась Эшли.

– Вы хотите сказать, что надо смотреть в корень? – вопросительно поднял брови Пол. – А стоит ли? Я предпочел бы видеть вас коллегой, а не противником, Эшли.

– Боюсь, что вы хотите слишком многого. – Она бросила нетерпеливый взгляд на дверь. – Где мой муж?

– Ему куда-то срочно потребовалось позвонить. Он послал меня сюда, чтобы вы не думали, что о вас забыли.

Или чтобы я ненароком не подслушала его разговор, с тяжелым чувством подумала Эшли и слегка пожала плечами:

– Он всегда так занят…

– Придется мне позаботиться о том, чтобы у него появилось больше свободного времени. – Глаза Холлингса опасно блеснули.

– Не думаю, что он этому обрадуется, – парировала девушка.

– Ну, может быть, у него просто не останется выбора, – не остался в долгу Пол. – В конце концов, ваш Совет лишь отсрочил неизбежное, и, можете мне поверить, наше следующее предложение будет далеко не таким щедрым.

Эшли снова пожала плечами:

– В таком случае мы снова ответим отказом.

– Я бы на вашем месте не был так самонадеян. – В голосе гостя зазвучали стальные нотки. – Компания, находящаяся под угрозой ликвидации, готова ухватиться за любую соломинку.

У Эшли екнуло сердце, но она сумела непринужденно рассмеяться:

– «Лэндонс» вовсе не грозит ликвидация.

– Пока нет, конечно, но еще не вечер. – Холлингс окончательно сбросил маску светской любезности. – Сколько еще тендеров вы можете позволить себе проиграть нам, дорогая? Могу сказать, если вы не знаете. Вспомните, сколько проектов нам удалось увести у вас из-под носа, а ведь мы еще даже не взялись за дело по-настоящему. – Он помолчал. – Например, мне известно, что вы нацелились на крэгморский контракт. Мы тоже. Так вот, его получим мы. И это будет только начало.

– Что ж, стало быть, война объявлена. – Эшли была рада, что произнесла это совершенно невозмутимым тоном. Ей даже удалось сделать вид, что ситуация ее забавляет.

– Это совершенно необязательно, – решительно заявил Холлингс. – Мы можем найти компромисс прямо сейчас. Например, Маршаллы снова выдвигают свое предложение, а вы рекомендуете Совету принять его. Я позабочусь о том, чтобы ни вы, ни Джо в финансовом отношении не пострадали. Это ведь лучше, чем сидеть и смотреть, как вы теряете один заказ за другим, до тех пор, пока стоимость «Лэндонс» не сведется к нулю? Мы ведь оба прекрасно знаем, что, не получив крэгморский проект, вы будете вынуждены уволить часть рабочих. А это будет началом конца.

Эшли продолжала улыбаться, но сердце ее бешено колотилось. Ее злило то, что в этих Словах была доля истины.

– И как долго, скажите на милость, вы сможете перебивать наши цены? Вам ведь это тоже недешево обходится, – поинтересовалась она.

– Ну, мы ведь рассматриваем это как вложение капитала, – напомнил Холлингс. – Почему вы не хотите продать свой товар, Эшли, пока он еще чего-то стоит? Предупреждаю, вам не придется долго рассчитывать на поддержку Джо, несмотря на то, что вы его жена. Мы с ним давние приятели, и я уверен, что в тяжелый момент он предпочтет спасти свою собственную шкуру. Стоит ему почуять, что с «Лэндонс» покончено, и он смоется. Джо вообще все быстро надоедает, особенно неудачи. Если он не может победить, то тут же отправляется на поиски нового дела. Впрочем, полагаю, вы и сами это знаете.

– Что вы хотите этим сказать? – вскинула на него глаза Эшли.

Пол, казалось, был удивлен:

– Вы ведь были с ним когда-то помолвлены? Стало быть, кое-что узнали о своем женихе.

– Кое-что. – Эшли усилием воли взяла себя в руки. – Но, разумеется, Джо никому не позволяет узнать о себе все.

– Вам, должно быть, с ним нелегко! – рассмеялся Пол. – Вот если бы вы были моей женой, я бы делился с вами всем.

– Я тоже не подарок, – вежливо улыбнулась она.

В это время дверь отворилась и вошла миссис Болтон с кофе. Эшли с облегчением увидела, что следом идет Джо, однако слова мужа, обращенные к экономке, ей совсем не понравились:

– Миссис Эрика забыла свои сережки, – сказал он. Будьте любезны, найдите их.

Значит, он звонил Эрике. Эшли ощутила болезненный укол в сердце. Чтобы скрыть свое смятение, она поспешно взялась за кофейник.

Эшли ждала, что Холлингс будет и дальше рассуждать о судьбе «Лэндонс» и предложении Маршаллов, но, к ее удивлению, он больше не затрагивал эту тему. Беседа стала чисто светской – о политике, экономике, – о чем угодно, кроме соперничества двух компаний.

Эшли почти не принимала участия в разговоре. В ней медленно закипал гнев. И дело было вовсе не в том, что Джо собирается в ближайшие дни встретиться с Эрикой, яростно твердила она себе. Что толку злиться из-за того, что ей и так прекрасно известно? Нет, ее взбесили намеки Пола Холлингса на то, что ее муж легко продаст «Лэндонс», предложи ему кто-нибудь приличную цену. Это было гораздо страшнее.

Эшли вспомнила презрительное замечание Эрики, и во рту у нее пересохло. «Джо жаждет мести, – сказала та. – Как только он высосет из компании все, что можно, то отправит ее на свалку…» Эти слова эхом отдавались в мозгу Эшли. Может, и Генри, а теперь и Холлингс намекают именно на это? Неужели им известно что-то такое, до чего она по своей наивности не додумалась?

Если это правда… Господи, если это правда… Пальцы Эшли с силой стиснули хрупкую фарфоровую чашечку, чуть не раздавив ее.

Часы на камине пробили одиннадцать, и Пол Холлингс поднялся, вежливо откланиваясь:

– Боюсь, что я злоупотребил вашим гостеприимством, – галантно заметил он, когда Эшли сквозь зубы предложила ему выпить на посошок. Взяв ледяную руку Эшли в свои, Пол поднес ее к губам: – До свидания, – жизнерадостно произнес он. – Не сомневаюсь, что очень скоро мы снова увидимся.

Джо отправился провожать гостя к машине. Эшли стояла у камина, барабаня пальцами по каминной доске.

– Можно убрать кофейные чашки, мадам? – В гостиной снова, как привидение, возникла миссис Болтон.

– Да, – коротко отозвалась Эшли. Губы у нее были плотно сжаты, глаза метали молнии.

Экономка искоса посмотрела на новую хозяйку.

– Надеюсь, вы остались довольны, мадам. Разумеется, кухарка предпочла бы, чтобы ее предупреждали заранее, когда в доме ожидаются гости.

– Постараюсь это запомнить. – Эшли взяла себя в руки и произнесла эти слова будничным тоном.

– Что ж, если больше ничего не требуется, желаю вам спокойной ночи. – И миссис Болтон исчезла также бесшумно, как появилась.

Пожалуй, именно это мне в ней больше всего и не нравится, подумала Эшли. Отвратительная манера неслышно скользить по дому. Из нее бы получилась отменная шпионка.

Эшли услышала, как хлопнула входная дверь, а затем раздались быстрые шаги Джо. Он вошел в гостиную и внимательно посмотрел на жену.

– Могу я узнать, что тебя так взволновало, или это секрет? – негромко осведомился он.

– Мне не понравился твой друг. – Голос Эшли слегка дрожал.

– Я на это и не рассчитывал, – пожал плечами Джо. – Что он тебе наговорил?

– Помимо всего прочего, угрожал, что будет перебивать наши цены, пока мы не обанкротимся.

– Хм. – Джо подошел ближе, развязывая галстук. – Мне кажется, что тебя как раз больше волнует «прочее».

– Он способен осуществить свою угрозу? – спросила она.

Если Эшли ждала слов ободрения, то жестоко просчиталась. Джо лишь скривил рот:

– Возможно. Ты ведь знаешь, как обстоят дела, во всяком случае, теперь, когда я открыл тебе глаза.

– Он хочет перехватить у нас крэгморский тендер.

– Естественно, – резко отозвался Джо. – Надеюсь, при этом сообщении у тебя не сделался такой же потерянный вид, как сейчас.

– Вовсе у меня не потерянный вид, – сквозь зубы прошипела Эшли. – Неужели все это тебя нисколько не волнует?

– Просто для меня это не новость, – сухо заметил он. – Что еще сказал Пол? Мне что-то не верится, что эти угрозы вызвали у тебя такую реакцию.

Эшли провела кончиком языка по губам:

– Он… он сказал, что если «Лэндонс» обанкротится, ты сразу сбежишь. Это так?

Во взгляде Джо, устремленном на жену, сквозила ирония.

– Идти на дно вместе с тонущим кораблем очень благородно, дорогая, однако для делового человека совершенно бессмысленно. Я ответил на твой вопрос?

– Исчерпывающе. – На Эшли внезапно навалилась страшная усталость. – Вот чего стоят все твои красивые слова о том, как тебе дорога память о моем отце!

– Я, помимо всего прочего, еще и реалист. – Карие глаза, впившиеся в бледное лицо Эшли, смотрели жестко. – Главное сейчас – не дать кораблю пойти на дно. На этом и надо сосредоточить все усилия. Или ты не согласна?

– Ты же знаешь, что я думаю по этому поводу, – отрезала Эшли. – Иначе с какой стати я стала бы продавать себя и разыгрывать фарс с нашим браком? Я-то думала, что, сделав тебя председателем Совета, купила твою лояльность. – Она горько рассмеялась. – Видишь ли, я забыла, что тот, кто продался однажды, всегда готов сделать это снова.

– Ах, вот как, – мягко произнес Джо. – А Пол назвал конкретную цифру? – после паузы спросил он.

– Сказал только, что условия будут выгодными – для нас обоих.

– Он тебя совсем не знает, правда? – улыбнулся Джо.

– Зато прекрасно знает тебя, – отозвалась Эшли. – Как он выразился, вы с ним «давние приятели». Так что он, наверное, знает тебе цену.

Улыбка Джо стала еще шире:

– Когда-то, может, и знал, но с тех моя стоимость существенно возросла. Что же ты не спрашиваешь, насколько, дорогая?

– Если тебе действительно наплевать на «Лэндонс», зачем ты на мне женился? – с расстановкой спросила Эшли.

– Чтобы затащить тебя в постель, – медленно протянул он. – И не притворяйся, что ты об этом не знаешь. Тебе это было прекрасно известно еще три года назад, когда ты доводила меня до умопомешательства, разыгрывая из себя недотрогу. Я был готов проявить терпение, дать тебе время самой разобраться в своих сексуальных настроениях, но у меня ничего не вышло. Ты так ни разу и не попыталась хоть что-нибудь мне дать. Но теперь тебе придется это сделать, Эшли, если ты хочешь, чтобы я выиграл битву за «Лэндонс». Ибо одной тебе не победить, ты это уже поняла. Вот только я не рыцарь в сверкающих доспехах, дорогая. Я корыстен. И если я буду продолжать бороться на твоей стороне, то требую платить за это натурой.

– Ты же сказал, что это будет просто сделка, – хрипло прошептала Эшли. – Мое имя в свидетельстве о браке…

– Я помню свои слова, – оборвал ее Джо, пожимая плечами. – Но, кроме того, я говорил, что цель оправдывает средства. Тебе не пришло в голову, как можно трактовать это выражение?

– А я-то тебе поверила… – в отчаянии пролепетала она.

– Сомневаюсь, – покачал он головой и скривил губы. – Тебя ведь не слишком удивило мое появление в твоей комнате прошлой ночью. Если бы нас не прервали, сейчас все было бы уже решено. Taк вот, сегодня нам никто не помешает, и ты узнаешь, что значит быть женщиной – моей женщиной.

– Не могу поверить своим ушам! – Эшли резко тряхнула головой. – Ты не можешь всерьез говорить такое!

– Я еще никогда не был столь серьезен.

Несмотря на браваду, Эшли и сама понимала, что он говорит правду. На его лице была написана холодная решимость, и она ужаснулась.

– А как же Эрика? – попыталась зайти с другой стороны Эшли. – Как, по-твоему, она будет себя чувствовать, если узнает обо всем? Я ведь тебе не нужна, а она – твое будущее. Неужели ты готов рисковать своим счастьем?

– Ее сейчас здесь нет, моя радость, – пожал плечами Джо. – Я не собираюсь ничего рассказывать ей. И ты тоже, не так ли? Впрочем, это и неважно, – цинично прибавил он. – Эрика не обманывается на мой счет. И можешь не взывать к моей порядочности, ее просто не существует.

Губы Эшли словно онемели.

– У меня есть выбор? – спросила она.

– Разумеется, – насмешливо отозвался Джо. – Можешь выбирать, где ты предпочтешь заниматься любовью: прямо здесь на полу или в постели.

Эшли смотрела на него во все глаза.

– Ты мне отвратителен, – прошептала она.

– Это мне хорошо известно, – В голосе Джо звучала скука. – Ты увиливаешь от ответа, любовь моя, и мне это начинает надоедать. Так здесь или?..

– Наверху, – еле слышно пролепетала Эшли.

– Вот и хорошо. Он подошел к двери и отворил ее. На его губах играла улыбка, однако взгляд, остановившийся на мгновение на побелевшем лице и дрожащих губах Эшли, был беспощадным. – В таком случае, идем наверх… дорогая.

7

Она поднималась по лестнице впереди Джо, высоко держа голову и изо всех сил стараясь не споткнуться. Почему-то сейчас ей казалось очень важным держаться прямо.

Дойдя до двери своей комнаты, Эшли застыла в нерешительности, но Джо решительно взял ее под руку и повел в конец коридора.

Лампы по обе стороны массивной кровати были включены.

– Наконец-то мы одни, – негромко произнес Джо.

– Я тебя ненавижу, – взорвалась Эшли, но он в ответ лишь согласно кивнул.

– Вполне возможно. Боже всемогущий, должны же были быть у тебя причины, чтобы так мучить меня три года назад! Ты бросила меня, причинив боль, и теперь, хочешь или нет, утолишь ее. Начинай прямо сейчас – снимай платье, и помедленнее.

Она обхватила себя руками:

– Не думаешь же ты, что я стану унижаться…

– Даже когда на карту поставлена «Лэндонс»? – вкрадчиво произнес Джо. – Это цена, которую ты должна заплатить, моя радость. Ты научишься угождать мне, причем немедленно. Или мне раздеть тебя самому?

– Нет! – Голос ее сорвался.

– Тогда не заставляй меня ждать, – холодно заявил Джо, затем на его лице появилась чуть насмешливая улыбка. – Не смотри на меня с таким убитым видом, Эшли. Многие женщины зарабатывают себе на жизнь тем, что каждый день раздеваются перед незнакомыми людьми. Так что и ты сможешь. Или «Лэндонс» все-таки того не стоит? – Он выдержал паузу. – Может, позвонить завтра Холлингсу и сообщить, что мы решили рекомендовать Совету принять его следующее предложение?

– Через мой труп… и твой тоже, – хрипло произнесла Эшли и решительно протянула руку к молнии. Резко дернув за нее, она дрожащими пальцами потянула за складки юбки. Наконец, платье блестящей волной шелка упало к ее ногам. Эшли презрительно отшвырнула его ногой и повернулась к своему мучителю: – Удовлетворен?

– Отнюдь, – сухо протянул тот и поманил ее пальцем: – Иди сюда.

Боевой дух оставил Эшли. На негнущихся ногах она приблизилась к нему и глухо произнесла, отводя глаза:

– Ты меня уже и так унизил. Может, хватит?

– Я еще и не начинал, – невозмутимо отозвался Джо. – Мне ли не знать, что такое унижение, Эшли. Вспомни, как ты заставляла меня ползать перед тобой на коленях – И он насмешливо передразнил свой собственный голос: – «Эшли, любимая, ну позволь мне до тебя дотронуться. Клянусь, я не сделаю тебе больно. Я не буду делать того, чего ты не захочешь». – Он хрипло рассмеялся. – Но ведь тебе было все равно, правда, жестокая маленькая стервочка? Ты упивалась своей властью, заставляя меня просить снова и снова. Зато теперь пришла моя очередь. Я заставлю тебя, моя неподатливая женушка, хотеть меня каждой клеточкой, как я когда-то хотел тебя.

Он протянул руку, и Эшли закрыла глаза. Однако Джо оставил без внимания ее молчаливый протест. Его длинные тонкие пальцы ласкающими движениями скользнули от ее плеч ниже, к обнаженной груди.

Он стал неторопливо ласкать соски, и Эшли с трудом подавила вздох мучительного наслаждения. Вот так, один короткий урок, и она уже познала силу собственной чувственности. Вот оно, доказательство того, что бурные желания, так пугавшие ее три года назад, не умерли, как ей казалось, а лишь дремали в ожидании ласки Джо, как цветок весной.

По ее телу пробежала дрожь удовольствия, и она с силой закусила нижнюю губу, сдерживая стон, который свидетельствовал бы о ее поражении.

Прохладные пальцы со знанием дела скользили по телу Эшли, медленно исследуя его. Джо обнял ее, притянул к себе, и, только ощутив дразнящее прикосновение шершавой ткани к разгоряченной коже, она осознала, что он все еще полностью одет.

У тебя типичный менталитет рабыни! – хлестнула ее презрительная мысль. Эшли откинула голову и, сверкая глазами, взглянула ему прямо в лицо.

– Будь ты проклят! – прошипела она, но Джо лишь тихо рассмеялся и, наклонив голову, прильнул губами к бьющейся на ее шее жилке. И шепнул, не отрывая губ:

– У меня от тебя просто дух захватывает, Эш.

Откинув покрывало на кровати, он подхватил ее на руки и уложил, жадно пожирая глазами каждый изгиб тела – от грудей с нежно-розовыми сосками до темного холмика между ног.

Когда он, наконец, повернулся к ней спиной, чтобы снять пиджак, Эшли поспешно перевернулась на бок и прикрыла глаза рукой, пытаясь не думать о том, что сейчас произойдет.

Конечно, она могла бороться, однако мысль о том, чтобы устроить скандал, вызывала у Эшли отвращение. И потом, ведь с той минуты, как Джо заключил ее в объятия, она чувствовала, что тоже хочет его. При всей неискушенности Эшли всегда отдавала себе отчет в том, насколько сдержанно и осторожно он вел себя по отношению к ней. Словно лев в клетке, думала она тогда. Но сегодня дикий зверь вырвался на свободу, и она не отваживалась противостоять ему.

К тому же сейчас ее главным врагом был вовсе не Джо, а собственные сметенные чувства. Предательское желание отдаться ему – вот с чем предстояло бороться. И когда, наконец, матрац прогнулся под тяжестью его тела, она вся сжалась.

Джо осторожно тронул ее обнаженное плечо. Его пальцы пробежали вдоль ее позвоночника, и он сразу понял, насколько она напряжена. Эшли услышала за спиной тихий вздох.

– Знаешь, тебе придется сделать еще один выбор, – негромко произнес он. – Ты можешь либо пойти мне навстречу, либо и дальше разыгрывать из себя принесенную в жертву девственницу. Но предупреждаю, Эш, я тебя отчаянно хочу, и, как бы ты ни повела себя, сегодня ты станешь моей.

Он крепче сжал ее плечо, заставляя повернуться. На лице его не было улыбки, глаза смотрели с жесткой решимостью. Джо взял руки Эшли в свои и разжал судорожно стиснутые пальцы. При виде ярко-красных следов на ее ладонях он нахмурился. Потом с глубоким вздохом прижался губами к алым отметинам.

– Господи, милая, да выпусти же наконец себя на свободу, – глухо прошептал он. – Не надо со мной сражаться. Я не хочу, чтобы у нас это было так.

– А как может быть иначе? – Эшли с трудом узнавала собственный голос. – Вспомни, сколько раз ты изменял мне, Джо. И после этого ты рассчитываешь, что я упаду в твои объятия? Делай, что хочешь, – остановить я тебя все равно не могу. Но ради всего святого, давай поскорее покончим с этим.

Он медленно улыбнулся, глядя ей в глаза:

– Вот чего бы тебе хотелось? Мне очень жаль, но придется тебя разочаровать, Эшли. Я слишком долго ждал этой минуты и намерен извлечь из нее максимум удовольствия.

Он наклонился и легко коснулся поцелуем ее губ, с дразнящей нежностью обводя языком их контур. Его руки двигались ласково и очень уверенно. Он хорошо знал, как воспламенить женщину. Но Эшли это лишь напомнило о том, где и как он приобрел этот опыт.

Горькие воспоминания придали ей сил. Тупая пассивность Эшли сменилась твердой решимостью. Она уже пережила его предательство и потерю, стало быть, как-нибудь вытерпит и эту унизительную близость. Она сумеет побороть зов своей плоти.

Это несправедливо, мысленно стонала Эшли, пытаясь справиться с острым наслаждением, грозившим полностью затопить ее. Почему она так уязвима? Лучше бы Джо был небрежен, даже груб. Но нет, ничего подобного. Он ясно дал ей понять, сначала словами, а теперь и умелыми ласками, что жаждет полной капитуляции, и на меньшее не согласен.

Она изо всех сил старалась думать о Поле Холлингсе и его угрозах, о цифрах, которые изучала днем, – о чем угодно, только не о ласкавшем ее мужчине.

И когда наступил момент по-настоящему интимной близости, Эшли удалось изобразить тупое безразличие. Она думала, что ей будет больно, и даже, как ни странно, ждала этой боли в надежде, что Джо почувствует себя виноватым, но нет, для этого он был слишком терпелив и искушен.

Неприятное ощущение было настолько мимолетным, что Эшли даже не успела отреагировать на него. Она услышала его глухой торжествующий вскрик и почувствовала, как его руки подхватили ее, крепко прижимая к себе. Он с силой поцеловал ее, властно раздвинув губы, и движения его языка совпали с нарастающим, требовательным ритмом чресел.

Теперь ему было уже не до нежности. Он наконец утратил контроль над собой и отдался отчаянному первобытному желанию, так что Эшли оставалось лишь подчиниться его воле. Последовавшая за этим кульминация была неистовой. Лицо его исказилось, а тело содрогнулось в судорогах экстаза.

Обессиленный, он всей своей тяжестью навалился на нее. Эшли могла бы без труда оттолкнуть его. Но ей почему-то не хотелось этого делать. Напротив, она жаждала заключить его в объятия, прижать к груди, отвести ото лба влажные волосы и прижаться к нему губами. Эта реакция так потрясла и ужаснула ее, что она немедленно приступила к решительным действиям.

– Если ты закончил, – ледяным тоном заявила Эшли, – то я иду в ванную. Мне надо вымыться.

Она почувствовала, как Джо на мгновение напрягся, и приготовилась к гневной отповеди, однако на его лице была написана лишь легкая, ленивая насмешка:

– Чтобы стереть следы моих прикосновений? Боюсь, что это будет не так-то просто. Впрочем, я еще не закончил, любовь моя. – Его голос стал протяжным. – Если ты рассчитывала меня отпугнуть, то знай: это не сработало. Ночь только начинается, а мне надо компенсировать три безгрешных года. – Его ладонь снова коснулась груди Эшли, поглаживая нежный сосок, пока тот не восстал под его ласками.

– И начну я прямо сейчас, – прошептал Джо, склоняясь над ней.

Эшли просыпалась медленно и неохотно, с трудом заставляя себя разомкнуть тяжелые веки.

С минуту она тупо оглядывалась, не понимая, как оказалась в этой незнакомой комнате, но тут в ее памяти всплыли события прошедшей ночи, и она резко села в постели.

Впрочем, она зря испугалась: в комнате, кроме нее, никого не было. Эшли до крови закусила губу. Джо доказал, что настроен серьезно. Он больше не делал попыток улестить ее, а просто использовал, словно принадлежащую ему вещь. Вспомнив, как откровенно он наслаждался ее телом, она залилась краской.

Ночью, когда он наконец заснул, она долго лежала без сна, глотая слезы бессильного гнева. Не хватало еще, чтобы Джо проснулся и застал ее плачущей.

В определенном смысле она тоже одержала победу, ни словом, ни взглядом не дав ему понять, что его ласки хоть как-то трогают ее. Отчаянным усилием воли ей удалось сдержать порывы своего тела. И тем не менее она чувствовала себя человеком, потерпевшим сокрушительное поражение.

Теперь она знала, чего ждать от своего господина и повелителя. Вопрос заключался в том, как это вынести?

Эшли отбросила одеяло и спустила ноги с кровати. Мимолетный взгляд на часы сказал ей, что половина утра уже миновала. Собрав с пола разбросанную одежду, она осторожно приоткрыла дверь и, убедившись, что в коридоре никого нет, стремглав бросилась в свою комнату.

В ожидании, пока наполнится ванна, Эшли критически оглядела себя в зеркале. В общем-то она легко отделалась. Конечно, в ее теле отдавалась незнакомая боль, а на груди и бедрах, там, где кожу царапала щетина Джо, остались красноватые пятна. Но в остальном я все та же – во всяком случае, если не приглядываться, сказала себе Эшли.

Она наскоро приняла ванну, постоянно прислушиваясь к любому шороху: вдруг Джо все-таки явится. Затем натянула облегающие белые брюки и ярко-красную хлопчатобумажную тенниску. Ей удалось замаскировать припухшие губы с помощью помады, однако с темными кругами под глазами она справиться не сумела. Что ж, Джо есть чем гордиться.


    Ваша оценка произведения:

Популярные книги за неделю